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唐朝的灭亡导致了王朝的历史记载出现了中断,故而当五代十国之时,契丹人创建的辽朝崛起于中国东北边境之外,对于彼时的中原汉人和后世历史爱好者来说,颇有一种横空出世的感觉。
契丹、奚和室韦三个部落都源于鲜卑族的宇文部,是典型的游牧民族,其中契丹生活在辽河上游的草原上,西面是辽阔的草原和沙漠,居住着突厥部落,东面是长白山,那里是女真人的故乡,南面和西南的山区是奚人的领地,北面更寒冷地区属于室韦的地盘。
从南北朝到五代十国,契丹人的实力在大部分时间内相对周边部落都比较弱小,故而不得不依附于此起彼伏的草原霸主或中原王朝,隋朝和唐代也有过短暂的兴盛时期,经常入境劫掠,结果被隋军和唐军发动惩罚性的征讨,损失惨重,被打回原形,以至于沦落到连唐军的边境藩镇都能轻易将其击败。
那么,这样一个看起来算不上强大的部落为什么能突然崛起呢?
主要的原因有两个,第一,横贯东亚、中亚的北方草原上没有了霸主,出现权力的真空,并且维持了相当长的时间。
840年,回纥军队被来自中亚草原的黠戛斯部落击败,回纥汗国随即土崩瓦解,原本盘踞在漠北草原上的回纥部落大部分南下,迁入华北,其余部落则分三支西迁,而获胜的黠戛斯汗国非但连继承回纥统治的能力都没有,甚至连李克用的军队都抵挡不住,迅速的衰落下去,把触角缩回到中亚,至此,整个北方草原上出现了权力真空,亟待填补。
第二个原因,唐朝灭亡之后,没有了中央政府的北部藩镇,不约而同把注意力转向南方,去逐鹿中原,从而减轻了北方草原的军事压力。
唐朝的北部藩镇,存在的目的就是为了防御草原部落的侵扰,是个纯粹的军事堡垒,即使没有了朝廷的支持,仍然是契丹的强大对手。例如,占据河北和山西等地、领地直接与契丹部落接壤的河东藩镇李克用,不但综合实力强,而且军队的主力是勇猛凶残的沙陀人,契丹根本不是对手。而在东面长期独立的卢龙镇节度使刘仁恭凶猛好战,
经常在秋季派兵越过边界,深入敌境,纵火焚烧草场,让契丹人损失惨重。
然而,等到这些藩镇意图逐鹿中原之时,不可避免的将兵力和精力悉数投向南面,契丹部落压力减轻,立刻获得了生存发展的空间,乘机鲸吞蚕食邻近的室韦和奚人部落的领地,一步步的发展壮大起来。
综上所述,契丹的崛起是在草原出现权力真空,中原王朝衰落造成的边境压力减小两个前提条件下达成的,并且是历经了数十年的缓慢积累过程,而非一日之功,更不是什么横空出世。
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