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发展心理学在20世纪时主要关注婴儿和儿童。随着美国婴儿潮出生的那批人逐渐步入老年,成年人的心理发展问题也引起了很多人的兴趣。20世纪末,认知、情绪和社会关系领域的研究已说明,人的不同阶段中存在发展差异。心理学家、社会老年病学家华纳·沙伊1977年的研究成果是其中的典型范例,他阐释了个体生命全程思维方式的变化。 成年人的思维方式与青少年的不同,并且随着年龄增大,我们的认知也会发生变化。引申来说,我们的思维方式会从“我该知道什么”变为“我应当如何应用我所知道的”再变为“我为什么要知道”。青少年早期阶段,我们都在获得知识;随着成年阶段的到来,我们的思维方式也发生了变化,沙伊提出了成人认知的六个阶段。成人早期,我们处于实现阶段,会运用智力帮助自己达到目标,如成为大型公司的经理。随着成年中期的到来,人的认知会发生变化,此时个体可能将职业目标及家庭、社会责任融合入其中,这是成人认知的责任阶段,此阶段个人会承担起各种责任。到成人认知的执行阶段时,个人会更加关心宏观社会系统,如管理学校或者巨头公司。成年晚期重整阶段中,个人可能去尝试理解人生意义。
在此阶段,人们会思考人生起起落落的意乂和内涵。随着年龄增长,个体会进入重整时期,心智随着身体及退休后生活方式的变化而进行调整。最后是遗留阶段,是我们生命的最后时期,个人会将心思集中在遗产分配问题上,可能会撰写回忆录,会建立信托基金,或将他们的遗体进行捐赠以用于科学硏究。沙伊他们的研究引起了美国关于老龄化社会政策的改变。

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